Jurjen van Rees: “We zijn een unieke speler die R&D afdelingen op voorsprong zet. We groeien hard. En dat gewoon op het Science Park in Amsterdam"

Published on

Jos Schelfhout en Froukje van Oosterbos van Navigator Network Executive Search spraken met Jurjen van Rees van Electric Ant Lab (EAL). Dit bedrijf ontwikkelt software voor simulatie van het gedrag van vloeistoffen. Een uniek product dat theoretische kennis vangt in intuïtief toegankelijke software. Het innovatieve bedrijf is snel gegroeid. Qua omvang voelen ze zich een scale-up. Maar qua processen, groei en omzet zijn ze net een start-up. Het kost tijd en vertrouwen om bedrijven die nog ouderwets werken te overtuigen van deze vernieuwing. Als de klanten eenmaal aan boord zijn, ervaren ze de meerwaarde en tijdwinst van EAL.

Achtergrond Electric Ant Lab
Electric Ant Lab is in 2015 opgericht door dr. Eric Lorenz die een idee had om een zijn simulatiecode beschikbaar te stellen voor de chemische wereld. Zijn doel was om theoretische kennis dankzij simulaties te ontsluiten voor het meer praktische research & development (R&D) onderdeel van bedrijven. Jurjen van Rees heeft een achtergrond als ondernemer en sloot zich aan bij Eric om het bedrijf op de markt te zetten. Het is inmiddels gegroeid tot een multidisciplinaire onderneming, een verzameling van slimme individuen, gevestigd op het Science Park in Amsterdam. In het team van ongeveer 35 mensen zitten allerlei verschillende disciplines; van exacte wetenschap tot software ontwikkeling van zeer diverse nationaliteiten. Klanten zijn grote chemische concerns wereldwijd; van de voedselindustrie tot ‘personal care’ producten. Er zijn twee investeringsfondsen betrokken: Holland Capital en het Duitse Join Capital.

Wat houdt jullie product precies in?
‘Het gaat om simulatie van het fysisch gedrag van vloeistoffen. Normaal gesproken is een R&D afdeling bij de ontwikkeling van nieuwe producten veel tijd kwijt in het lab, alles gaat via trial-and-error en nauwelijks digitaal. Of het nu om een nieuwe tandpasta of antirimpelcreme gaat. Met onze simulatie tool kan dat virtueel veel sneller. Wij kunnen de werking van stoffen analyseren en voorspellen. En de relevante fysische eigenschappen in vloeistoffen isoleren middels algoritmes. Zoals bij verf: met onze software kun je de juiste deeltjes bestuderen en vervolgens optimaliseren, zodat je eindproduct bijvoorbeeld een perfecte dekking heeft.’

Hoe overtuig je ze van jullie product?
‘Het kost vooral veel tijd. Deze manier van werken is totaal nieuw voor experimentele wetenschappers. Verandering is vaak moeilijk, het duurt langer ze te overtuigen dat het anders, sneller en digitaal kan. De grote concerns zijn net olietankers die moeilijk in beweging te krijgen zijn. We moeten geduld hebben, want als ze eenmaal met ons werken, dan blijven ze. Er is op de wereld geen enkele andere software die simulatie uitvoert op het vlak waar wij mee bezig zijn. De tijdwinst is gigantisch voor ze, het scheelt heel veel werk als je eerst virtueel aannames test en later pas in het lab. Het mantra in de industrie is traditioneel gezien: “trust experiments and reinforce them with data”. Met deze technologie kunnen we dat omdraaien: “trust data and reinforce that with experiments”.’

En wat zijn de uitdagingen intern?
‘We zijn een bedrijf dat snel groeit, hoe zorg je ervoor dat nieuwe mensen goed aansluiten? Medewerkers kiezen vaak voor ons omdat ze een uitdagende rol zoeken in een onderneming waarbij ze impact kunnen maken. Een onderneming die bovendien een innovatief en super complex product op de markt zet. De uitdaging zit vervolgens in de menselijke component; in de communicatie en het continu bijsturen van de propositie. Er wordt veel verwacht van nieuwkomers, we zijn een bedrijf waar nog niet alles vaststaat. We willen dat onze mensen ondernemend zijn en zelf nadenken over oplossingen. Vaak nemen onze medewerkers iets unieks mee qua studie of achtergrond en hebben ze veel potentie. Mijn compagnon en ik hebben een broertje dood aan vergaderen, dat doen we dus zo min mogelijk en tegelijkertijd ontkom je daar haast niet aan. Hoe vind je daar een goede balans? We zijn een non-hiërarchisch bedrijf en geven onze mensen veel vrijheid. Het klinkt heel sexy om bij een tech bedrijf te werken, maar het is ook onzeker. Onze wetenschappers zijn elke dag bezig met nieuwe wetenschap, nieuwe inzichten. Radical innovation heet dat zo mooi, iets wat voor grote concerns te riskant is. Dat zorgt regelmatig voor een doorbraak in onze productontwikkeling. Maar we kunnen ook iets tegenkomen wat ons even terugzet. Er is geen snelle weg, er gaat veel tijd en geld in de ontwikkeling van onze software zitten.’

Wat kun je vertellen over de investeringsfondsen?
‘Holland Capital heeft 40 jaar ervaring in software. Zij zijn traditioneel heel sterk in het financiële plaatje en het op orde brengen van financiële voorspellingen. Het Duitse Join Capital focust zich op Neue Industrie zoals dat zo mooi heet in het Duits, daar zitten met name Duitse ondernemersfamilies achter. Zij zijn meer ondernemend en bieden ons een netwerk in de voor ons grootste Europese markt, Duitsland. De combinatie van de operationeel financieel excellence die Holland Capital binnenbrengt en het ondernemende netwerk van onze Duitse partner de is ideaal.’

Hoe zie je de toekomst?
‘We willen professionaliseren. Zo zijn we bij jullie, Navigator Network Executive Search, terecht gekomen. We zoeken een Operationeel Directeur/COO. Mijn compagnon is een echte wetenschapper, ik ben de praktische ondernemer en hou me bezig met de strategische en commerciële kant van het bedrijf. Om een waardevermeerdering van het bedrijf te creëren moeten we goed blijven investeren in onze mensen. We zoeken een partner voor de ‘people’ kant, zodat alle werknemers onze cultuur herkennen en weer overdragen op nieuwe mensen. Er liggen mooie plannen in het verschiet, zo gaan we een kantoor openen in Boston in het voorjaar. De uitdaging is om ervoor te zorgen dat op twee continenten de neuzen dezelfde kant op kijken.’